Notre-Dame du Nil

by Scholastique Muskasonga

Au Rwanda, un lycée de jeunes filles perché sur la crête Congo-Nil, à 2 500 mètres d'altitude, près des sources du grand fleuve égyptien. Les familles espèrent que dans ce havre religieusement baptisé Notre-Dame du Nil, isolé, d'accès difficile, loin des tentations de la capitale, leurs filles parviendront vierges au mariage négocié pour elles dans l'intérêt du lignage. Les transgressions menacent au cour de cette puissante et belle nature où par ailleurs un rigoureux quota "ethnique" limite à 10 % le nombre des élèves tutsi. Sur le même sommet montagneux, dans une plantation à demi abandonnée, un "vieux Blanc", peintre et anthropologue excentrique, assure que les Tutsi descendent des pharaons noirs de Méroé. Avec passion, il peint à fresque les lycéennes dont les traits rappellent ceux de la déesse Isis et d'insoumises reines Candace sculptées sur les stèles, au bord du Nil, il y a trois millénaires. Non sans risques pour sa jeune vie, et pour bien d'autres filles du lycée, la déesse est intronisée dans le temple qu'il a bâti pour elle. Le huis clos où doivent vivre ces lycéennes bientôt encerclées par les nervis du pouvoir hutu, les amitiés, les désirs et les haines qui traversent ces vies en fleur, les luttes politiques, les complots, les incitations aux meurtres raciaux, les persécutions sournoises puis ouvertes, les rêves et les désillusions, les espoirs de survie, c'est, dans ce microcosme existentiel, un prélude exemplaire au génocide rwandais, fascinant de vérité, d'une écriture directe et sans faille.

Published: 2012

Originally written in French

Number of pages: 275

Recommended FSL Programs and Grades

  • Grade 12 (Extended, Immersion)

Race/Ethnic/Geographic Information

Author: French Rwandan

Characters: Rwandan school, mostly Hutu, some Tutsi (to meet a quota). Many white teachers, very Catholic.

Setting: Rwanda (1970s)

Notes from a teacher-reader

  • Scholastique Mukasonga is a French Rwandan author born in 1956 in the former Gikongoro province of Rwanda. In 2012, She won the prix Renaudot and the prix Ahmadou-Kourouma for her book Our Lady of the Nile. In addition to being a finalist for the International Dublin Literary Award and the Los Angeles Times Book Prize, Mukasonga was rewarded in 2014 with the Seligman Prize against racism and intolerance and in 2015 with the prize Société des gens de lettres. She currently resides in Lower Normandy (Wikipedia).

  • Themes: Colonisation, problems with the Catholic Church, racism, bullying. There is a rape at the end of the book. They don't really describe it, but it is pretty obvious what happens.

Feel free to contact the teacher-reader, Teresa Cowan, at teresa.cowan@yrdsb.ca if you have questions about this novel.